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Los fertilizantes utilizados en agricultura causan estragos en los océanos

Análisis escrito por Dr. Joseph Mercola Datos comprobados

escorrentia de fertilizantes causa estragos en los oceanos

Historia en Breve -

  • La contaminación en forma de escorrentía agrícola se ha relacionado con un exceso de nutrientes en las vías fluviales que conduce al crecimiento excesivo de algas, lo que agota el oxígeno del agua y mata a los peces y otras especies marinas en las zonas oceánicas muertas
  • Con los altos niveles de lluvias de primavera y verano en muchas partes del medio oeste estadounidense, los científicos predicen que la zona muerta en el Golfo de México tendrá un tamaño similar al récord de la zona muerta de 8776 millas cuadradas en 2017
  • La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA por sus siglas en inglés) estimó que la zona muerta del verano de 2019 en el Golfo de México alcanzará aproximadamente 7829 millas, que es más grande que el tamaño promedio de cinco años de 5770 millas cuadradas
  • Los pronósticos de la Universidad Estatal de Luisiana sugieren que la zona muerta del Golfo de México podría ser incluso mayor en escala a 8717 millas cuadradas en el verano de 2019
  • Reducir la escorrentía en las granjas y ciudades de la cuenca del Mississippi, es el tratamiento del problema ya que es la única solución a largo plazo para detener la zona muerta del Golfo de México

La gran cantidad de lluvias han dejado las tierras de cultivo del Medio Oeste con tanta agua que muchos agricultores han tenido que retrasar la siembra.

Por lo general, el 96 % de los cultivos de maíz de Estados Unidos se siembra en junio, pero en 2019 solo el 67 % se sembró a principios de junio, y en algunos estados, como Indiana e Illinois, las tasas fueron tan bajas como el 22 % y el 35 %, respectivamente.

Sin embargo, las implicaciones del diluvio y las inundaciones se extienden más allá de los campos agrícolas. Hay 18 cuencas fluviales principales en los Estados Unidos continentales que alimentan el río Mississippi. Lo que está arriba viajará río abajo, y esto incluye la escorrentía de las tierras agrícolas.

La contaminación en forma de escorrentía agrícola se ha relacionado con un exceso de nutrientes en las vías fluviales que conduce al crecimiento excesivo de algas, lo que agota el oxígeno del agua y mata a los peces y otras especies marinas en las zonas muertas.

Lluvias récord pueden llevar a una zona muerta "muy grande" en el Golfo de México

Con los altos niveles de lluvias de primavera y verano que se observan en muchas partes del Medio Oeste, los científicos predicen que la zona muerta en el Golfo de México tendrá un tamaño similar al récord de la zona muerta de 8776 millas cuadradas en 2017.

La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés) estimó que la zona muerta del verano de 2019 en el Golfo de México alcanzará aproximadamente 7829 millas, que es aproximadamente el tamaño del estado de Massachusetts, y más grande que el tamaño promedio de 5770 millas cuadradas a cinco años. Según NOAA:

“Un factor importante que contribuyó a la gran zona muerta de este año es la gran cantidad de lluvias anormales de primavera en muchas partes de la cuenca del río Mississippi, lo que llevó a un registro de caudales altos y una mayor carga de nutrientes en el Golfo de México.

En mayo pasado, la descarga en los ríos Mississippi y Atchafalaya fue aproximadamente un 67 % superior al promedio entre 1980 y 2018.

USGS [La Encuesta Geológica en Estados Unidos] estima que ésta descarga del río más grande transportó 156 000 toneladas métricas de nitrato y 25 300 toneladas métricas de fósforo en el Golfo de México solo en mayo.

Estas cargas de nitrato estaban aproximadamente un 18 % por encima del promedio a largo plazo, y las cargas de fósforo estaban aproximadamente un 49 % por encima del promedio de largo plazo".

Según la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés), el estiércol de la agricultura industrial es la fuente principal de nitrógeno y fósforo en las vías navegables superficiales y las aguas subterráneas. Sin embargo, la escorrentía de los fertilizantes químicos esparcidos en los campos agrícolas también contribuye.

En las zonas desérticas, los animales pueden asfixiarse y morir, y los más afectados son los que no pueden nadar fácilmente, como los cangrejos y gusanos en el sedimento. Otras especies, como los camarones y las anguilas, nadan a aguas menos profundas para encontrar oxígeno.

En áreas marinas hipóxicas, o aguas con niveles de oxígeno bajos o agotados (definidos en los Estados Unidos como oxígeno disuelto igual o inferior a 2 mg/L, o partes por millón (ppm)), las muertes masivas de peces y mariscos, junto con el crecimiento lento y atrofiado, es común.

En términos económicos a finales de la primavera y el verano, cuando ocurren las zonas desérticas, las tendencias en los precios del camarón marrón en el Golfo de México tienen un aumento, el costo del camarón grande es mayor en comparación con el precio de los más pequeños.

"Debido a que los pescadores capturan más camarones pequeños y menos grandes durante estos meses, el precio de los camarones pequeños baja y el de los grandes aumenta, creando una perturbación a corto plazo en el mercado que podemos rastrear", dijo el autor del estudio Martin. D. Smith en Duke´s Nicholas School of the Environment explicó.

Pero ese es solo uno de los riesgos de la contaminación agrícola para las vías navegables de Estados Unidos.

65 % de las aguas costeras de los Estados Unidos están dañadas por el exceso de nutrientes

El exceso de nitrógeno y fósforo de la escorrentía de fertilizantes agrícolas y otras fuentes ha llevado a una degradación de moderada a severa en el 65 % de los estuarios y las aguas costeras de Estados Unidos según la NOAA. El exceso de carga de nutrientes inicia un proceso conocido como eutrofización, que alimenta el crecimiento de grandes algas.

Algunas de las algas son tóxicas por sí mismas, pero también forman grandes esteras que impiden que la luz del sol llegue al agua. Cuando las algas mueren, los problemas empeoran, ya que la biomasa en descomposición aspira el oxígeno disuelto del agua cerca del fondo, lo que lleva a zonas hipóxicas y con poco oxígeno. Cualquier criatura que no pueda nadar se asfixia y muere.

La eutrofización también puede causar la producción de dióxido de carbono, lo que conduce a una disminución del pH en el agua de mar, a veces denominada acidificación oceánica.

"Esto frena el crecimiento de peces y mariscos, puede prevenir la formación de conchas en los moluscos bivalvos y reduce la captura de pesquerías comerciales y recreativas, lo que lleva a cosechas más pequeñas y pescados y mariscos más caros", explica NOAA.

Además, al menos un estudio ha encontrado que la hipoxia en el norte del Golfo de México podría reducir la abundancia de corvina del Atlántico en un 25 % durante un período de 140 años.

Se han propuesto varias soluciones, incluyendo el reclutamiento de ostras de piscifactoría para ayudar a reducir los nutrientes en el agua. Sin embargo, su eficiencia en la eliminación de nutrientes se comparó con utilizar mejores prácticas de manejo agrícola y de aguas pluviales.

Según la ecóloga marina de la Universidad Estatal de Luisiana (LSU), Nancy Rabalais, quien trabajó en pronósticos, sugiere que la zona muerta del Golfo de México podría ser incluso mayor en escala que la estimación de NOAA en 8 717 millas cuadradas en el verano de 2019, si se tratara el origen del problema. A largo plazo, la única solución son las granjas y las ciudades de la cuenca del Mississippi.

El plan de acción exige la reducción de la escorrentía de fertilizantes para reducir la zona muerta del Golfo

Un panel intergubernamental ideó un plan de acción para reducir la escorrentía de fertilizantes para que la zona muerta del Golfo de México pueda reducirse a 1950 millas cuadradas para 2035. Para lograr esto, un estudio que utilizó cuatro modelos de computadora, publicado en PNAS, encontró que será necesaria una reducción de escorrentía del 59 % de nitrógeno al río Mississippi.

El autor del estudio, Don Scavia, profesor emérito de la Universidad de Michigan, lo expresó muy claramente: "La conclusión es que nunca alcanzaremos el objetivo del plan de acción de 1 950 millas cuadradas hasta que se tomen medidas más serias para reducir la pérdida de fertilizantes en el Medio Oeste al sistema del río Mississippi".

Desafortunadamente, según LSU, "no se han producido reducciones en la carga de nitrato desde el río Mississippi hasta el Golfo de México en las últimas décadas".

Si bien es fácil comprender el efecto masivo que un río grande, como el Mississippi, tiene en las aguas río abajo, los pequeños arroyos y humedales también juegan un papel importante en las vías fluviales más grandes. Esto incluye incluso pequeños arroyos que solo fluyen después de fuertes lluvias.

Esta revelación proviene de un informe de la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) de los Estados Unidos, que analizó más de 1200 estudios científicos revisados por expertos.

El estudio "demuestra inequívocamente que las corrientes, independientemente de su tamaño o frecuencia de flujo, están conectadas a aguas abajo que influyen fuertemente en su función".

Además, los humedales, las llanuras de inundación y las aguas abiertas en áreas de transición ubicadas entre los ecosistemas terrestres y acuáticos (conocidas como áreas ribereñas) actúan como defensas para ayudar a proteger las aguas abajo de la contaminación.

También se encontró que los humedales y las llanuras de inundación que no están en áreas ribereñas afectan la integridad de las aguas abajo, incluso cuando carecían de conexiones de agua superficial. "Algunos beneficios potenciales de estos humedales se deben a su aislamiento en lugar de su conectividad", señala el informe.

Los estados con agricultura intensiva empeoran la contaminación de nitrógeno en el rio Mississippi

No es sorprendente que las áreas con una abundancia de agricultura, como el estado de Iowa, contribuyan más que su parte de la contaminación por nitrógeno. Un estudio publicado en PLOS One se propuso cuantificar la contribución de Iowa en la contaminación por nitrógeno al río Mississippi, que en 2012 fue nombrada la segunda vía fluvial más contaminada de Estados Unidos.

Hay más de 14 000 operaciones concentradas de alimentación de animales (CAFO) en Iowa, principalmente de tamaño mediano y grande y de alojamiento de cerdos. Los cultivos de maíz y soya transgénicos también son prolíficos.

En el Informe de State of the River de 2016 realizado por el Río Nacional de Mississippi y el Área de Recreación, se encontró que la mayor fuente de contaminación química en el río era la escorrentía agrícola.

Para el estudio de PLOS One, se recolectaron datos de nitrato y descarga de 1999 a 2016 en 23 sitios de la corriente de Iowa cerca de las salidas de la cuenca.

Los resultados confirman que gran parte de los nitratos que devastan el río Mississippi provienen del estado. Iowa contribuye con un promedio del 29 % de la carga de nitratos a la Cuenca Mississippi-Atchafalaya, el 45 % a la Cuenca del Río Upper Mississippi y el 55 % a la Cuenca del Río Missouri.

La cantidad de nitratos que Iowa aporta al Mississippi es mayor de lo que se esperaría por la cantidad de agua que fluye en los ríos.

Si bien Iowa es uno de los 12 estados que se comprometieron con una estrategia de reducción de nutrientes para tratar de detener el proceso de deterioro de la zona muerta del Golfo de México, el estudio señala que "esto será muy difícil de lograr si la retención de nitrato no mejora en Iowa".

La respuesta es la agricultura regenerativa y biodinámica

La solución para reducir la zona muerta del Golfo de México radica en cambiar las prácticas agrícolas industriales a regenerativas.

Elegir productos de animales alimentados con pasto como la carne de bisontes alimentados con pasto en lugar de la carne CAFO, es una solución en la que todos podemos participar. La elección de alimentos cultivados de forma biodinámica es otra solución positiva que puede mejorar la escorrentía de fertilizantes y el medioambiente en general.

El uso de técnicas de agricultura regenerativa como cultivos de cobertura y agricultura sin labranza, que mejoran la salud del suelo y reducen la escorrentía y la necesidad de fertilizantes químicos y herbicidas, que benefician a las vías fluviales, es esencial, ya que se buscan alternativas al cultivo de maíz para etanol. Según el estudio PNAS:

“Con poco progreso documentado en cargas o en grado hipóxico, claramente se necesita algo más o algo diferente.

Varios análisis han demostrado una variedad de enfoques y vías potenciales hacia la reducción de la carga deseada, incluida la alteración de las tasas de aplicación de fertilizantes, el uso de cultivos de cobertura, la gestión de nutrientes, alternativas a los biocombustibles a base de maíz y las combinaciones de los anteriores.

La mayoría de estos estudios enfatizan el valor de dirigir los fondos a lugares y prácticas que hacen la diferencia. Es hora de preguntarnos, ¿Qué impide la implementación de algunas o todas estas estrategias?”.

Obtener sus alimentos de un granjero biodinámico que alimente a sus animales con pasto es una de las mejores maneras de participar a nivel individual para detener la creciente zona muerta en el Golfo de México.

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