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Los medicamentos para la tos podrían ser poco efectivos y peligrosos

Análisis escrito por Dr. Joseph Mercola Datos comprobados

medicamento tos

Historia en Breve -

  • Hasta la fecha, las investigaciones han fallado en demostrar la efectividad de los medicamentos para la tos de venta libre (OTC, por sus siglas en inglés), y este tipo de medicina podría desencadenar efectos secundarios significativos, especialmente en los niños
  • Los resfriados le cuestan a la economía de los Estados Unidos casi 40 000 millones de dólares al año y, a menudo, están relacionados con la tos; esta última, es la razón más común por la cual los niños son llevados al médico, y los resfriados son la razón más común por la que los niños no asisten a la escuela ni los adultos al trabajo
  • La tos podría volverse molesta e interrumpir el sueño, pero es un mecanismo efectivo que emplea el cuerpo para limpiar las vías de mucosidad y cuerpos extraños; aún si la mayoría de sus síntomas de resfriado se resuelven en dos semanas, la tos podría persistir durante varias semanas
  • Calme la tos de forma natural sin efectos secundarios al utilizar miel sin procesar, agua salada o hierbas como el eucalipto, menta, anís, olmo resbaladizo e hinojo (y sus aceites), que pueden actuar como supresores de la tos

Podría comenzar como un cosquilleo en la parte posterior de la garganta o tos con flemas convulsiva al eliminar una cantidad cada vez mayor de secreciones en el tracto respiratorio superior. Pero, a pesar de que apenas comienza a manifestarse, a la mayoría le gustaría que cesara.

Por lo general, la tos se presenta junto con el resfriado, empieza con secreción nasal, garganta irritada y estornudos. Un resfriado es causado por un virus, el más común es el rinovirus. Podría ser responsable de hasta el 50 % del total de los resfriados.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), la mayoría se resfría durante el invierno y la primavera, pero también podría padecer un resfriado en cualquier momento del año.

Aunque es probable que se recupere de la mayoría de los síntomas en los siguientes 10 días, la tos podría continuar durante varias semanas. Cada año, millones de personas en los Estados Unidos padecen el resfriado común.

Los CDC estiman que el adulto promedio podría experimentar entre dos y tres resfriados al año, y los niños son propensos presentar aún más episodios. Esta es la razón principal por la que los niños no asisten a la escuela ni los adultos al trabajo.

¿Cuál es la carga socioeconómica que genera la tos?

La tos es una de las razones más comunes de consulta médica, tanto en niños como en adultos. En un estudio que evaluó el impacto de la tos en un grupo de trabajadores en Finlandia, los investigadores encontraron que la tos había disminuido la calidad de vida de los adultos y tenido un impacto socioeconómico al aumentar las visitas médicas y ausentismos por enfermedad.

La investigación publicada en PLOS ONE evaluó los datos en función de cómo la tos variaba según la edad y sexo en una población pediátrica. En un grupo de más de 7 500 niños, el 10 % de los niños exhibía más tos que los demás y el 69 % tosía cuando padecía un resfriado.

La tos fue más común en niños que en niñas durante la primera década de su vida, pero las diferencias no fueron estadísticamente significativas en los primeros años de la adolescencia, y finalmente se revirtieron a los 14 años. Los investigadores sugirieron que un metaanálisis de múltiples estudios solo sería válido si se comparan preguntas y grupos de edad similares.

Como la mayoría de los padres puede confirmar, la tos podría perturbar el sueño de los niños y padres por igual. En un estudio, los investigadores encontraron que puede alterar el sueño en el 88 % de los niños y 72 % de los padres. Otro estudio encontró que la tos era la razón más común por la cual los niños acudían al médico, y que era más usual en niños en edad preescolar que en niños mayores.

La infección del tracto respiratorio superior o bronquitis aguda son dos diagnósticos que representan al menos el 75 % de las razones por las que se observan casos de tos en los consultorios médicos. Por lo regular, el alivio de los síntomas es lo que impulsa a las personas a acudir con el médico o proveedor de servicios de atención médica, cuando experimentan tos y resfriados.

Sin embargo, se ha encontrado que los supresores de la tos de venta libre (OTC, por sus siglas en inglés) son ineficaces e incluso podrían ser peligrosos. A pesar de tal evidencia, es usual que los niños reciban medicamentos para la tos.

No hay evidencia de efectividad de los medicamentos para la tos de venta libre

Según Consumer Healthcare Products Association, el número de personas alérgicas que emplean medicamentos de venta libre aumentó de 66 a 75 %, y casi el 70 % de los padres les proporcionaron a sus hijos un medicamento de venta libre durante la noche para aliviar algún síntoma médico repentino.

Los datos también demuestran que los resfriados le cuestan a la economía de los Estados Unidos casi 40 000 millones de dólares al año, que es una cifra mucho mayor en comparación con otros padecimientos crónicos, como insuficiencia cardíaca y enfisema. Así mismo, los investigadores encontraron que, por cada hogar, el consumidor promedio gastaba 338 dólares en medicamentos de venta libre al año.

Con todo este gasto en medicamentos de venta libre para aliviar los síntomas, es posible que haya asumido que su compra era efectiva y segura. Sin embargo, hay una falta de evidencia del valor de cualquiera de los remedios de venta libre que a menudo se emplean para tratar la tos.

El Dr. Norman Edelman, neumólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stony Brook y asesor científico de la Asociación Americana del Pulmón, habló con un periodista del New York Times para sugerir que las personas ansiosas por obtener un alivio estaban convencidas de la eficacia de los medicamentos contra la tos.

Aunque no declaró que los medicamentos para la tos no funcionaban, sí comentó que, hasta el momento, no había evidencia de su efectividad.

Los pediatras desaconsejan el uso de medicamentos para la tos en niños pequeños

Por desgracia, hay pruebas de que podrían tener efectos secundarios significativos y peligrosos en los niños y personas que padecen presión arterial alta o insuficiencia cardíaca congestiva. Por ejemplo, un ingrediente común en los jarabes para la tos, dextrometorfano, ha tenido un historial de abuso desde los años 60.

En dosis altas, este medicamento puede causar latidos cardíacos anormales y sedación, pero también podría producir una sensación de euforia y alucinaciones. El uso indebido de dextrometorfano es responsable de alrededor de 6 000 visitas de adolescentes a salas de urgencias al año.

El medicamento también podría afectar negativamente a las personas que padecen asma, diabetes, enfermedad hepática, bronquitis crónica o enfisema. Además, hay una larga lista de medicamentos con los que podría interactuar el dextrometorfano.

La prometazina, un antihistamínico utilizado para bloquear las reacciones alérgicas, que a veces se encuentra en medicamentos para la tos, puede generar un efecto central directo y causar efectos secundarios como sedación, desorientación, alucinaciones, espasmos musculares y estado catatónico.

La Academia Americana de Pediatría indica que los medicamentos para tos y resfriados no deben recomendarse, recetarse o emplearse para enfermedades respiratorias en niños pequeños, ya que las investigaciones demuestran que podrían proporcionar pocos beneficios y ocasionar efectos secundarios posiblemente graves.

¿Qué contienen los medicamentos para la tos y resfriados?

Los medicamentos comúnmente recomendados para la tos y resfriados en niños se clasifican en cuatro categorías: descongestionantes, supresores de tos, antihistamínicos y expectorantes. En conjunto, son conocidos como medicamentos para resfriados y con frecuencia se encuentran combinados en los productos, lo que puede elevar el riesgo de sobredosis cuando se emplea más de un medicamento.

Descongestionantes — Este tipo de medicamentos contienen los ingredientes activos pseudoefedrina y fenilefrina, que pueden disminuir las secreciones y capa que recubre la nariz. Sin embargo, también podrían aumentar la frecuencia cardíaca y presión arterial, así como desencadenar hiperactividad, agitación e insomnio en los niños.

Supresores de tos — Este tipo de medicamentos contienen un ingrediente activo común, dextrometorfano, pero existe una escasa evidencia que sustente su efectividad.

Los estudios que evaluaron la combinación de la codeína y dextrometorfano en niños comprobaron su falta de efectividad, y en un estudio que comparó la codeína, dextrometorfano y una combinación de codeína y dextrometorfano con un placebo, los investigadores encontraron que ninguno era significativamente más efectivo que el placebo.

Antihistamínicos — Las investigaciones han descubierto que, si bien, los antihistamínicos podrían ayudar a disminuir los síntomas, los riesgos pueden superar con creces a los beneficios.

Expectorantes — Este es el cuarto tipo de medicamentos para la tos y resfriados, que se supone que adelgazan la capa de mucosidad para facilitar su expulsión. El ingrediente activo en los expectorantes, guaifenesina, se comercializa bajo la marca ‘Robitussin’.

Según American Family Physician, a pesar del uso generalizado, los estudios no han sido consistentes en sustentar su efectividad como expectorante.

En un estudio publicado en Respiratory Care, los investigadores informaron los resultados de un ensayo doble ciego, aleatorizado y controlado por placebo que examinaba los efectos en el volumen y propiedades físicas del esputo.

Los investigadores descubrieron que la guaifenesina no funcionaba como expectorante ni incrementaba el volumen de esputo, en comparación con el placebo.

Tenga cuidado al utilizar la codeína

Es importante recordar que nunca debe proporcionarle a su hijo un supresor para la tos que contenga codeína, ya que es un opiáceo que podría crear adicción. Como señala Medline:

"La codeína puede causar problemas respiratorios graves o potencialmente mortales, en especial durante las primeras 24 a 72 horas después de aplicar el tratamiento y al aumentar la dosis...

Cuando la codeína se utilizó en niños, se informaron problemas respiratorios graves y posiblemente mortales, como dificultad para respirar o respiración lenta y muerte. La codeína nunca debe utilizarse para tratar el dolor o tos en jóvenes menores de 18 años.

Si su hijo recibió una prescripción de medicamento para la tos y resfriados que contiene codeína, consulte con su médico sobre otro tratamiento diferente".

La tos es saludable pero molesta

La tos es un reflejo normal del cuerpo para despejar las vías respiratorias de pequeñas partículas, mucosidad o microorganismos. Sin embargo, como lo describen los investigadores, la forma común de tos causada por una infección en el tracto respiratorio superior realmente es un mecanismo de defensa natural capturado por un virus para infectar a otros.

A pesar de que la mayoría de sus síntomas de resfriado puede solucionarse entre los siguientes 10 días y 2 semanas, la tos podría persistir durante varias semanas. De hecho, 1 de cada 10 niños podría continuar con tos en las siguientes tres semanas después de manifestarse el resfriado, y aunque puede ser molesto para el niño y los padres, la tos no necesita tratamiento médico.

En cambio, puede considerar los siguientes remedios naturales para abordar y ayudar a calmar la tos, así como descansar un poco. Los investigadores estudian cómo el virus puede capturar el reflejo de la tos mucho después de haber eliminado la infección original, para ayudar a disminuir la propagación de resfriados e impacto socioeconómico que tiene en la comunidad.

El virus aumenta la producción de mucosidad a lo largo del árbol respiratorio, que se extiende desde la nariz hasta lo más profundo de los pulmones. Si la mucosidad continua, puede atraer bacterias que eventualmente podrían desencadenar mayor inflamación, mucosidad e infección bacteriana.

La tos puede ayudar al cuerpo a eliminar la mucosidad antes de que las bacterias tengan la oportunidad de replicarse. El reflejo de la tos expulsará y agitará la mucosidad de los pulmones, para evitar que las bacterias se repliquen y desarrollen biopelículas. Como tal, la tos en realidad puede ayudar a prevenir enfermedades más graves.

¿Cuándo debe buscar atención médica?

Aunque la tos es un síntoma común, después de aparecer el resfriado, no todas son benignas. Es importante reconocer las diferencias y saber cuándo podría atender la tos en casa con remedios naturales y cuándo es importante buscar atención médica.

Si su hijo no ha padecido algún resfriado en fechas recientes o manifiesta síntomas adicionales, como fiebre, languidez, sangre en el esputo, dificultad para respirar y cambios en el estado de ánimo, es el momento de buscar un servicio de atención médica. Aparte de algún resfriado, la tos podría ser provocada por:

Bronquitis y neumonía

Enfermedad pulmonar obstructiva crónica

Exposición a aire muy seco y frío.

Reflujo gastroesofágico

Asma

Escurrimiento postnasal

Efecto secundario del medicamento

Tos convulsiva

Cuerpo extraño inhalado

Tuberculosis

Infección fúngica

Infección sinusal

Cáncer de pulmón

Tabaquismo

Alergias

Algún irritante en el aire

Evite utilizar antibióticos

También es importante evitar los antibióticos, ya que solo son eficaces contra las bacterias y no contra los virus que causan el resfriado común. Hoy en día, el uso excesivo de antibióticos alrededor del mundo ha provocado una crisis mundial de resistencia a los antibióticos, que los CDC consideran "una de las amenazas más urgentes en cuestión de salud pública".

Cada año, al menos 2 millones de habitantes en los Estados Unidos se infectan con bacterias resistentes a los antibióticos y, según los cálculos más recientes, ahora las infecciones resistentes a múltiples medicamentos acaban con la vida de 82 276 a 91 207 personas al año. Los antibióticos pueden salvar vidas, pero el 30 % es prescrito innecesariamente en los consultorios médicos y salas de urgencias.

Según los CDC, los antibióticos no son efectivos contra los padecimientos causados por virus, como los resfriados, gripe, bronquitis y secreción nasal. A pesar de lo que haya escuchado, aun cuando la mucosidad es espesa, de color amarillo o verde, es posible que aún tenga una infección viral.

Si bien, los antibióticos pueden salvar vidas, cuando se emplean innecesariamente, los riesgos podrían superar a los beneficios. Algunos de los efectos secundarios comunes podrían incluir sarpullido, mareos, náuseas e infecciones fúngicas. Otro de los efectos secundarios a largo plazo es el daño ocasionado en el microbioma intestinal.

También puede apoyarse de los insumos en su cocina

La prevención es la mejor medicina. En mi artículo anterior, "Un truco sencillo y barato para curar un resfriado”, examino diversas estrategias que pueden emplearse para poder apoyar al sistema inmunológico y evitar contraer una enfermedad viral. Calmar la tos podría ser tan fácil como recurrir a la alacena de su cocina. Así que, considere probar los siguientes remedios naturales para calmar la tos:

  • Vinagre de sidra de manzana — Las propiedades antibacterianas del vinagre de sidra de manzana pueden ayudar a aliviar el dolor de garganta y calmar la tos. Realice enjuagatorios con la mezcla de un tercio de taza de vinagre de sidra de manzana con agua tibia, según sea necesario.
  • Remedios herbales — Las hierbas como el eucalipto, menta, anís, olmo resbaladizo e hinojo (y sus aceites) pueden actuar como supresores de la tos. Un estudio encontró que emplear un aerosol para la garganta de equinácea/salvia podría funcionar tan bien como un aerosol de clorhexidina/lidocaína para aliviar el dolor de garganta en los niños.
  • Miel sin procesar — La miel cuenta con propiedades antivirales y antibacterianas, además podría servir de apoyo para el sistema inmunológico. Así mismo, se ha encontrado que podría aliviar los síntomas de infección del tracto respiratorio superior en los niños y es tan efectivo como el dextrometorfano para aliviar la tos, sin causar efectos secundarios.
  • Agua salada — Una de las formas más sencillas para aliviar el dolor de garganta que a menudo se relaciona con la tos es hacer enjuagatorios con sal natural, que puede ayudar a eliminar las bacterias, aliviar el dolor de garganta y prevenir infecciones en el tracto respiratorio superior. De igual manera, el agua salada podría reducir la acumulación de flemas en la parte posterior de la garganta, y así mitigar el factor desencadenante de la tos. Pruebe una solución de media cucharadita de sal en media taza de agua tibia.

Además, hacer un enjuague con sal en la nariz podría ser efectivo para el tratamiento de infecciones y recurrencias virales. También podría ayudar a diluir las secreciones de mucosidad. Esto solo debe hacerse con agua salina normal estéril, ya que el agua de la llave podría promover respuestas inflamatorias y transportar parásitos.

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