Beneficios de los ñames

Ñames

Historia en Breve -

  • En cuanto a la diferencia entre el ñame y la batata dulce, ni siquiera se trata del mismo tipo de planta; los ñames pertenecen a la familia Dioscoreae, mientras que las batatas pertenecen a un género llamado Convolvulaceae
  • Sus atributos nutricionales son similares; los ñames contienen fibra, vitamina C, potasio y manganeso; mientras que las batatas dulces son excelentes fuentes de fibra, vitamina B6, potasio, vitaminas A, manganeso y vitamina C
  • La cáscara del ñame silvestre es rica en saponinas y otros compuestos relacionados, que podrían ayudar a disminuir la inflamación, equilibrar el microbioma intestinal y prevenir la carcinogénesis, ya que actúan como agentes antioxidantes y antiinflamatorios
  • La forma en que se preparan los dos vegetales influye en sus perfiles nutricionales, ya que ciertos aceites de cocina y las altas temperaturas incrementan el riesgo de formación de acrilamida, que es un reconocido y probable agente cancerígeno
  • Como suplemento, el ñame silvestre se considera seguro, pero algunos expertos advierten que en grandes cantidades podría causar problemas

Por el Dr. Mercola

El ñame es uno de los vegetales más deliciosos que podría comer, pero es posible que no sepa que se trata de un tubérculo que ha existido durante miles de años, también tiene una larga historia de uso como remedio alternativo.

Los investigadores modernos han examinado los posibles beneficios que proporcionan los ñames silvestres, que incluyen aliviar los calambres musculares, artritis reumatoide y síntomas de la menopausia, así como prevenir la diabetes.

A lo largo de los siglos, los ñames han recibido diversos nombres, incluyendo raíz de China, raíz para el reumatismo o raíz cólica, lo cual tiene lógica en función de los posibles usos antes mencionados.

Incluso se les ha mencionado como huesos del diablo, que los especuladores han concluido que debe ser porque sus raíces son delgadas, largas y enredadas, lo que crea una apariencia esquelética. Por lo general, sus raíces y rizomas son lo que se utiliza como medicina natural.

Muchas personas creen que la diferencia entre los tubérculos, como el ñame y la batata dulce, solo es cuestión de semántica, pero ni siquiera provienen del mismo tipo de planta. Los ñames son parte a la familia Dioscoreae, que incluye a la Ipomea purpurea (glorias de la mañana), mientras que las batatas dulces pertenecen a un género llamado Convolvulaceae.1

La denominación ñame, proviene de la palabra senegalesa "nyami", que significa "comer". Tiene una sola hoja de semillas embrionarias, mientras que las batatas dulces tienen dos.

A diferencia de estas últimas, los ñames silvestres, son ásperos, escamosos y generalmente más largos pero, en comparación son más húmedos y contienen menos almidón.

La corteza externa de la raíz del ñame silvestre (Dioscorea rotundata) es rica en un compuesto llamado saponina, que las investigaciones demuestran que puede ayudar a disminuir la inflamación y balancear el microbioma intestinal.

Por otro lado, la batata dulce no contiene saponinas, incluyendo a la dioscina, diosgenina y dioscorina; en un estudio esta última—entre otras cosas—"exhibió una acción antioxidante, antihipertensiva, inmunomoduladora, con efectos en las lectinas, y también protegía a las células epiteliales en las vías respiratorias contra la destrucción del alérgeno de los ácaros del polvo".2

Las saponinas tienen propiedades antiinflamatorias y al parecer ayudan a relajar y tratar un sin número de padecimientos que afectan a los músculos abdominales y pélvicos, así como para enfermedades artríticas y reumáticas, según indica The Natural Path. Adicionalmente:

"La diosgenina fue identificada por primera vez en 1936 por científicos de Japón. Esto sentó la base para la síntesis de la progesterona y de tales hormonas corticosteroides, como la cortisona.

Además, la diosgenina fue lo que ayudó a crear la primera pastilla anticonceptiva, a pesar de que no hay ninguna sugerencia de que la planta haya sido utilizada previamente como anticonceptivo.

Cada año se venden más de 200 millones de medicamentos recetados que contienen derivados de esta hierba.

El ñame silvestre se recolecta en la naturaleza y se cultiva en todo México para suministrarle diosgenina a la industria farmacéutica, esta sustancia se usa para tratar trastornos de las hormonas sexuales, producir anticonceptivos, abordar la menopausia, síndrome premenstrual, problemas sexuales, presión arterial alta, hipertrofia de próstata, deficiencia testicular, impotencia, por solo nombrar algunos ejemplos.

La industria farmacéutica también utiliza la hierba para producir indirectamente cortisonas e hidrocortisonas y tratar la enfermedad de Addison, algunas alergias, bursitis, dermatitis de contacto, psoriasis, artritis reumatoidea, ciática, así como las picaduras de araña reclusa parda y de otros insectos, etc."3

¿Son los compuestos del ñame beneficiosos para su salud?

La medicina tradicional reconoce que los ñames contienen compuestos que se dice que, en particular son beneficiosos para tratar problemas como la menopausia y el síndrome premenstrual, así como los problemas testiculares y de próstata.

También, se dice que la diosgenina "influye" en la producción de diversas hormonas útiles, incluyendo al estrógeno y DHEA (dehidroepiandrosterona). Medical News Today4 menciona los diversos beneficios en la salud que podrían obtenerse al consumir ñames, que incluyen:

  • Alivia la artritis reumatoide
  • Regula los niveles de azúcar en la sangre
  • Alivia la sensación de calambres y dolor muscular

La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) de los Estados Unidos aún no ha reconocido ningún beneficio relacionado con la seguridad o efectividad de los ñames silvestres.5 Sin embargo, múltiples estudios difieren:

The Handbook of Herbs and Spices identifica la diosgenina como el principal esteroide en las saponinas que podría suprimir la inflamación y proliferación, e inducir la apoptosis de diversas células tumorales.6

En un estudio coreano se reportó que la saponina era una "biomolécula bioactiva y prometedora con diversas propiedades medicinales importantes".7

Otro citó que el ñame y su constituyente activo alantoína tenían el potencial de modular el estrés oxidativo, efectos antioxidantes y perfiles lipídicos; mejorar la función renal y hepática; promover la liberación de GLP-1; y potenciar la función de las células β,8 así como mantener los niveles de insulina y glucosa.9

Una revisión exhaustiva realizada por investigadores de los Estados Unidos, Vietnam, Singapur, Australia e India, indicó que la diosgenina exhibía capacidad para "prevenir la carcinogénesis al actuar como un agente antioxidante y antiinflamatorio, y para inducir la apoptosis de las células cancerígenas, lo que sugiere que podría ser útil como agente anticancerígeno".10

En otro estudio, la diosgenina presente en el ñame (así como el fenogreco) demostró incrementar el flujo de la leche y facilitar el parto.11

Se ha observado que la diosgenina genera efectos antidiabéticos, así como hipolipidémicos, hipoglucémicos, antioxidantes, antiinflamatorios y antiproliferativos (inhibe a las células cancerígenas).12

¿Cuáles son los beneficios de las batatas?

Al parecer, los productores de alimentos han dejado de tratar de catalogar qué es un ñame y qué es una batata dulce. De hecho, ahora el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos exige que las etiquetas en los ñames también indiquen "batatas dulces" para evitar la confusión, a pesar de que técnicamente no son iguales.13

Como resultado, a menos que busque específicamente ñame, que por lo general se encuentra en mercados internacionales, es probable que en vez de eso compre batatas dulces.

Sus sabores son muy parecidos, al igual que su apariencia general. Y además de la confusión que generan, existen muchas variedades de batatas dulces, pero más de 600 tipos de ñame, el 95 % de estos es cultivado en África. Su cáscara podría ser de color marrón, rojo, morado, amarillo o blanco, y la pulpa podría variar de un color blanco hasta amarillo y naranja.

Entonces, ¿consumir batatas dulces proporciona algún beneficio? A pesar de que son lo suficientemente dulces para ser consideradas como postre en algunos ámbitos, son muy nutritivas.

Las batatas dulces tienen un alto contenido de vitaminas, de hecho son una de las mejores fuentes de vitamina A, un nutriente relacionado con otorgar beneficios antienvejecimiento, prevenir el cáncer y mantener la vista en buen estado;14 así como las vitaminas B5 y B6, niacina, tiamina, riboflavina y carotenoides. De acuerdo con Live Science:

"Las batatas dulces proporcionan beneficios nutricionales más potentes que los ñames. Las batatas dulces y los ñames son alimentos saludables y similares. No obstante, las batatas dulces tienen mayor concentración de fibra y de la mayoría de los nutrientes".15

Nutrition Data compara los atributos de estos dos vegetales e informa que el ñame hervido u horneado16 es una excelente fuente de fibra, vitamina C, potasio y manganeso, mientras que las batatas dulces "cocidas" u horneadas17 son excelentes fuentes de fibra, vitamina B6 y potasio, y una "muy buena" fuente de manganeso, así como de vitaminas A y C.

Sin embargo, cabe señalar que la forma en que son preparados influye en su capacidad nutricional de vitaminas y minerales. Naturalmente, freírlos compromete cualquier aspecto saludable, en especial debido a los azúcares reducidos, aceite de cocina que se utiliza y altas temperaturas, que podrían incrementar la posibilidad de formación de acrilamida.

El Instituto Nacional del Cáncer denomina a la acrilamida como un "probable agente cancerígeno humano", similar a lo que se forma en el humo del tabaco.18 Nutritional Facts afirma que:

"Al hervir las batatas dulces podría conservarse la mayor parte de su poder antioxidante, al contrario de asarlas o cocerlas al vapor. Si comparáramos microscópicamente el proceso de hornear frente al de hervir, este último puede ayudar a diluir las paredes celulares y gelatinizar el almidón, lo que podría mejorar la biodisponibilidad de los nutrientes.

Al mismo tiempo, se encontró que el índice glucémico de las batatas dulces hervidas era alrededor de la mitad que al hornearlas o asarlas, por lo que las batatas dulces hervidas producían un menor incremento en los niveles máximos del azúcar en la sangre.

Sin embargo, debe asegurarse de no quitarle la cáscara, ya que la corteza exterior de una batata dulce contiene casi 10 veces más poder antioxidante en comparación con su pulpa...

Sin embargo, los nutrientes de la cáscara de una batata dulce realmente son afectados cuando es horneada, lo que elimina más de dos tercios de los niveles de antioxidantes, en comparación con cocinarla en el microondas o hervirla, lo cual genera un efecto más ligero.

Lo mismo sucede con el resto de la batata dulce. Ya que hornearla también podría reducir en un 80 % los niveles de vitamina A, el doble que hervirla".19

¿Cómo el ñame y la batata están relacionados con la prevención de  enfermedades?

La batata, que se cultiva desde hace alrededor de 10 000 años, es originaria de Centro y Sudamérica, mientras que la mayoría de los tipos de ñame provienen de África. Aun así, Natural Food Benefits20 indica cómo esos y otros nutrientes se relacionan con los beneficios generales de salud en grados similares, tanto en el ñame como en la batata dulce:

Apoyar la salud cardiaca. La vitamina B6 ayuda a descomponer la homocisteína, una sustancia que contribuye al endurecimiento de los vasos sanguíneos y arterias,21 mientras que los altos niveles de potasio ayudan a disminuir la presión arterial y regular los latidos cardiacos

Controlar los niveles de azúcar en la sangre. Se denominan como batatas "dulces", pero tienen un índice glucémico bajo, lo que significa que liberan azúcares en el torrente sanguíneo de forma gradual, lo que también ayuda a mantener los niveles de energía; el manganeso ayuda a metabolizar los carbohidratos y sustentar los niveles de azúcar en la sangre

Combatir la inflamación y promover la capacidad inmunológica. Las vitaminas A (en las batatas dulces de color anaranjado hay mayor cantidad) y E ayudan a promover un sistema inmunológico saludable, y los antioxidantes adicionales se encuentran en la variedad de color morado, debido a su contenido de antocianinas22

Regularizar y ayudar a la digestión. Tanto el ñame como la batata dulce contienen una gran cantidad de fibra, lo cual es fundamental porque ayuda a mantener un sistema digestivo saludable y regularizar las evacuaciones23

Modular el estrés. El magnesio de las batatas dulces proporciona compuestos que eliminan el estrés, para promover la relajación y sensación de calma, además de que favorece la salud, ósea, muscular, sanguínea, arterial y de los nervios24

Mantener saludable la piel y cabello. La vitamina A también ayuda a proteger contra el daño solar,25 y las vitaminas C y E proporcionan compuestos para estimular la producción de colágeno para tener una piel sana y radiante26

Prevenir el cáncer. Las batatas dulces de color anaranjado tienen un gran poder anticancerígeno gracias a su contenido de beta-carotenos, en particular contra el cáncer de ovario en mujeres posmenopáusicas, y contra el cáncer de mama durante la premenopausia; y la variedad de color morado ayuda a combatir el desarrollo de células cancerígenas27

Medical News Today28 también sugiere que utilizar el ñame silvestre como suplemento podría ser "seguro para la mayoría de las personas", pero que si se consume una gran cantidad puede causar náuseas, problemas digestivos, vómitos y cefaleas.

Además, indica que es posible que se presenten reacciones alérgicas, y no hay suficiente información que sustente si deben consumirlo los niños pequeños, mujeres embarazadas, lactantes o con padecimientos sensibles a las hormonas, como el cáncer de mama o tumores uterinos no cancerígenos.29

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